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Pouvez-vous détecter des changements dans le champ magnétique terrestre?

De nombreux animaux peuvent détecter les modifications du champ magnétique terrestre et utilisent ce sens pour naviguer. Une étude récente montre que les humains peuvent aussi avoir cette capacité.


De nombreux animaux peuvent détecter les champs magnétiques, mais pouvons-nous?

Nous avons évolué pour détecter une gamme d'entrées sensorielles, notamment la lumière, le son et les odeurs.

D'autres membres du règne animal ont développé des sensibilités qui semblent dépasser nos capacités.

De nombreuses espèces, notamment certaines bactéries, les oiseaux, les mollusques et les mammifères marins, font preuve de magnétoréception, ce qui signifie qu'elles peuvent détecter les fluctuations des champs magnétiques.

Ils utilisent cette capacité pour s’orienter dans l’environnement et naviguer.

Dans les années 1980, de nombreuses recherches ont été menées pour déterminer si l’être humain pouvait détecter ces changements subtils, mais les résultats étaient contradictoires et s’avéraient difficiles à reproduire.

Le débat s'est calmé. Récemment, cependant, des scientifiques du California Institute of Technology de Pasadena et de l’Université de Tokyo au Japon ont décidé que le moment était venu de revisiter la magnétoréception chez l’homme.

Une nouvelle approche

Au cours des 40 années qui ont suivi l'éclat initial d'intérêt pour la magnétoréception humaine, les scientifiques ont développé une image beaucoup plus détaillée de la façon dont fonctionne le sens chez les animaux.

Les scientifiques ont appris que certains animaux utilisaient une approche double pour naviguer à l'aide de champs magnétiques: un compas et une réponse cartographique. La réponse du compas utilise simplement le champ pour orienter l'animal par rapport à la direction locale nord / sud.

La carte magnétique est plus détaillée; il utilise l'intensité et la direction du champ pour créer une image de la position de l'animal par rapport à l'endroit où il souhaite aller.

Il semble clair que si nous pouvons détecter des champs magnétiques, nous n'en sommes pas conscients. Les auteurs de la récente étude estiment que c’est la principale raison pour laquelle des études antérieures ont échoué: ils recherchaient des réponses comportementales à quelque chose que les humains détectent probablement de manière inconsciente.

Au cours des dernières décennies, la technologie du scanner cérébral a fait des pas de géant. Il est maintenant possible de mesurer l'activité cérébrale de manière beaucoup plus précise que jamais.

Ainsi, plutôt que de rechercher des réponses comportementales, les scientifiques ont décidé de mesurer directement les réponses dans le cerveau. Ils ont publié leurs découvertes intrigantes dans la revue eNeuro plus tôt cette semaine.

Regarder les rythmes alpha

Les chercheurs ont utilisé la technologie de balayage EEG pour étudier l'activité cérébrale. Dans le même temps, ils ont manipulé le champ magnétique dans une chambre isolée, protégée contre les radiofréquences. Ils ont porté une attention particulière au rythme alpha des participants. Expliquant pourquoi, ils disent:

"Le rythme alpha est l'oscillation dominante du cerveau humain à l'état de repos lorsqu'une personne ne traite pas de stimulus spécifique ou ne réalise aucune tâche spécifique [...]. Lorsqu'un stimulus externe est introduit et traité soudainement par le cerveau, le rythme alpha diminue généralement en amplitude ".

Les scientifiques appellent ce changement d'activité mesurable "la désynchronisation liée à un événement alpha". Comme ils s'y attendaient, ils ont constaté que, chez certains participants, la désynchronisation liée à un événement alpha diminuait lorsque le champ magnétique changeait.

Cependant, l'ampleur de la réponse variait considérablement entre les participants.

Dans le deuxième ensemble d'expériences, les chercheurs se sont concentrés sur les participants avec les réponses les plus robustes aux changements de champ magnétique.

En examinant ces personnes, ils ont pu confirmer que leurs réponses étaient adaptées au champ magnétique de l'hémisphère nord, où s'est déroulée l'étude. Les auteurs concluent:

"Nos résultats indiquent que le cerveau humain recueille et traite de manière sélective les entrées directionnelles provenant des récepteurs de champ magnétique."

C'est un sujet brûlant dans la communauté scientifique depuis des décennies. Par conséquent, il faudra plus d'une étude pour prouver définitivement que l'homme peut détecter les changements dans le champ magnétique terrestre.

Cependant, si les scientifiques prouvaient enfin que les humains peuvent détecter les champs magnétiques, cela serait-il un tel choc? Comme les auteurs écrivent:

"Etant donné la présence connue de systèmes de navigation géomagnétiques très évolués chez les espèces de tout le règne animal, il n’est peut-être pas surprenant que nous puissions conserver au moins quelques composants neuronaux qui fonctionnent, en particulier étant donné le style de vie de chasseurs / cueilleurs nomades de nos ancêtres assez lointains . "

"L'étendue de ce patrimoine reste à découvrir."

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