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Télomères: quelles sont les causes du vieillissement biologique?

Si vous vous demandez comment vieillissent vos cellules, ne cherchez pas plus loin que les extrémités de vos chromosomes. Des structures spéciales, appelées télomères, surveillent de près les dommages qui s’accumulent dans nos cellules et signalent le moment de leur retraite.


Chaque fois qu'une cellule se divise, les brins d'ADN situés aux extrémités de vos chromosomes se raccourcissent un peu.

Les cellules de notre corps subissent des battements tout au long de notre vie. Des facteurs environnementaux, tels que les rayons ultraviolets, une mauvaise alimentation et l'alcool, ainsi que des facteurs psychologiques, notamment le stress, exposent nos cellules à des dommages importants.

Ces facteurs endommagent l'ADN de nos cellules, nous prédisposant au cancer et à d'autres maladies.

Heureusement, nous disposons de systèmes biologiques sophistiqués pour contrer ces dommages. L'un de ces mécanismes est impliqué dans le vieillissement cellulaire, garantissant que les cellules individuelles vivent pendant un certain temps avant de mourir.

Les télomères sont des segments d'ADN et de protéines situés aux extrémités de nos chromosomes. Chaque fois qu'une cellule se divise, ces tronçons deviennent naturellement plus courts. Une fois que la longueur du télomère atteint un point limite particulier, la cellule devient sénescente, ce qui signifie qu'elle ne peut plus se diviser et mourra par la suite.

Comment fonctionnent les télomères? Et pourquoi certaines personnes vieillissent-elles plus vite que d'autres?

Bouchons de protection

Comme mentionné ci-dessus, les télomères sont des structures aux extrémités des chromosomes constituées d'étirements d'ADN et de protéines. Lorsqu'une cellule se divise, les chromosomes sont répliqués et chaque cellule fille hérite d'une paire identique.

Mais nos cellules ont un problème majeur avec la réplication de l'ADN. Les enzymes responsables de ce processus, appelées ADN polymérases, peuvent facilement répliquer un brin d'ADN dans le chromosome, mais la réplication de l'autre brin est beaucoup plus complexe.

La raison de ce phénomène est que la molécule d'ADN est directionnelle, ce qui signifie que les deux brins de la double hélice vont dans des directions opposées.

Les ADN polymérases peuvent produire un brin continu d’ADN qui se dirige vers l’avant, mais lorsque cette machine doit fonctionner en arrière, elle s’embrouille. Au lieu de cela, des fragments courts sont produits dans la direction avant, qui sont ensuite reliés entre eux par d'autres enzymes.

En ce qui concerne les extrémités de nos chromosomes, le dernier tronçon du brin inversé ou en retard ne peut pas être reproduit. Les scientifiques appellent cela le "problème de réplication finale". Il en résulte un raccourcissement progressif de l'étirement de l'ADN des télomères à chaque tour de division cellulaire.

Cela signifie également qu’un brin d’ADN est légèrement plus long que l’autre.C'est en fait une bonne chose. il permet au brin d'ADN libre de s'enrouler dans l'ADN double brin existant, formant une boucle protectrice.

Avec le raccourcissement progressif des télomères vient la sénescence cellulaire. Les scientifiques pensent qu'il s'agit d'un mécanisme de défense naturel qui empêche les cellules ayant accumulé trop de dommages de se transformer en cellules cancéreuses potentielles.

Facteurs influençant l'âge biologique

La longueur des télomères peut être utilisée pour indiquer l'âge biologique d'un individu (qui est différent de l'âge chronologique). Les scientifiques savent maintenant que de nombreux facteurs, notamment l'exercice physique, le sommeil, la dépression et certaines mutations géniques, sont associés à une longueur de télomère réduite et, par extension, peuvent entraîner un vieillissement biologique prématuré.

Par exemple, une étude récente publiée dans la revue Pédiatrie démontre que les enfants qui avaient perdu leur père avaient des télomères nettement plus courts.

De même, une revue systématique publiée dans le numéro de septembre 2017 du Journal de recherche psychiatrique montre également une association entre l'adversité pendant l'enfance - y compris la violence, l'institutionnalisation et la pauvreté - et les télomères plus courts.

Reste à savoir si la longueur des télomères est un marqueur du vieillissement biologique ou une cause de celui-ci. Mais limiter les facteurs associés négativement à la longueur des télomères est susceptible de contribuer à un âge biologique plus jeune.

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