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Comment le cerveau des aveugles se réorganise pour améliorer ses autres sens

Une nouvelle étude se penche sur les changements neurologiques chez les personnes aveugles. Cela démontre que perdre la vue avant l'âge de 3 ans entraîne des modifications à long terme et des améliorations ultérieures des autres sens.


Une nouvelle recherche vise à montrer comment le cerveau compense la cécité.

Il a longtemps été théorisé que les personnes qui perdent un de leurs sens ou le voient considérablement réduit "compensent" ce déficit avec leurs autres sens.

Même au 18ème siècle, le philosophe Denis Diderot avait été impressionné par un mathématicien aveugle capable de distinguer les vraies pièces des fausses en les touchant.

Bien que la capacité du cerveau à compenser en raison d'un manque de stimulation visuelle soit considérée comme une connaissance commune, ce n'est que dans les années 1990 et l'avènement de l'imagerie cérébrale que la théorie a pu être confirmée. Aujourd'hui, les changements précis qui se produisent dans le cerveau ne sont toujours pas cueillis.

Par exemple, une étude menée en 2009 au Laboratoire de neuroimagerie de l'Université de Californie à Los Angeles a révélé certains détails. En utilisant des techniques d'imagerie cérébrale sensibles, ils ont constaté que, chez les aveugles, les régions visuelles du cerveau étaient petites comparées à celles ayant une vue normale, mais que les zones non visuelles avaient un volume plus important.

Bien que cela ait marqué une étape dans la compréhension de ce processus, les changements exacts dans le cerveau sont encore mal compris.

Comparer des cerveaux voyants et aveugles

Une étude récente a pour but de décrire ces changements cérébraux plus en détail. L'étude a été menée par des chercheurs du Massachusetts Eye and Ear et est publiée aujourd'hui dans PLOS One. Pour la première fois, l'équipe associe des modifications cérébrales structurelles, fonctionnelles et anatomiques et compare le cerveau des personnes aveugles à celui des personnes ayant une vision normale.

Afin de brosser un tableau des modifications cérébrales en cours, l'équipe a utilisé une IRM à la fois basée sur la diffusion et à l'état de repos. Au total, 28 participants ont pris part à l'étude: 12 étaient soit aveugles de naissance, soit devenus aveugles avant l'âge de 3 ans, et 16 participants avaient une vision normale.

Les balayages des personnes atteintes de cécité précoce montraient de nettes différences avec les balayages de contrôle des participants ayant une vision normale, ce qui permettait de mesurer les changements dans la connectivité structurelle et fonctionnelle.

Des connexions améliorées entre des parties spécifiques du cerveau ont été observées chez les personnes aveugles qui n'étaient pas présentes dans le groupe témoin. Les différences observées ont surpris les chercheurs:

"Nos résultats démontrent que les modifications neuroplastiques structurelles et fonctionnelles du cerveau résultant de la cécité oculaire précoce pourraient être plus répandues que prévu initialement."

Corinna M. Bauer, Ph.D., auteur principal

Bauer, professeur d’ophtalmologie à la Harvard Medical School de Boston, MA, poursuit: «Nous avons observé des changements importants non seulement dans le cortex occipital (où la vision est traitée), mais aussi dans des domaines impliqués dans la mémoire, le traitement du langage et les fonctions motrices sensorielles. "

Neuroplasticité et cécité

Ces changements sont dus à la neuroplasticité, ce qui signifie que notre cerveau peut réagir et changer en fonction de l'environnement avec lequel il interagit. Par conséquent, le cerveau est capable de se reconnecter lorsque les informations visuelles ne sont pas disponibles.

Les résultats sont fascinants et les chercheurs espèrent également qu’ils contribueront éventuellement à éclairer le traitement. Il serait peut-être possible d'améliorer la réadaptation des aveugles en leur apprenant à compenser le manque d'informations visuelles.

Lotfi Merabet, Ph.D., directeur du laboratoire de neuroplasticité visuelle de l'Institut de recherche pour les yeux Schepens du Massachusetts Eye and Ear, explique:

"Même dans le cas où il est profondément aveugle, le cerveau se réengage de manière à utiliser les informations dont il dispose de manière à pouvoir interagir avec l'environnement de manière plus efficace. Si le cerveau peut se ré-armer - peut-être par la formation et l'amélioration l’utilisation d’autres modalités comme l’ouïe, le toucher et le langage comme la lecture en braille - le cerveau a un potentiel énorme d’adaptation. "

Comme les détails de cette plasticité en réponse à la cécité sont examinés pour la première fois, il faudra un certain temps avant qu’ils puissent devenir cliniquement utiles. Cependant, cela marque un énorme pas en avant dans la compréhension.

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