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«Gènes de capacité cognitive» identifiés

Une nouvelle étude - la plus importante en son genre - examine les performances cognitives et les génomes de plus de 100 000 personnes. Les résultats ont permis de découvrir de nouveaux détails sur la génétique à l'origine des capacités cognitives.


Une nouvelle étude nous rapproche de la cartographie de l'intelligence dans le code génétique.

Les études d'association pangénomique (GWAS) permettent aux scientifiques d'évaluer si certaines localisations génétiques sont liées à des traits spécifiques.

GWAS examine le génome de chaque personne dans un groupe qui présente un certain trait d'intérêt. Ceci peut alors être comparé aux génomes de personnes sans ce trait.

Cette technique s'est avérée vitale pour l'identification de variants génétiques (également appelés polymorphismes mononucléotidiques) qui apparaissent plus souvent dans certaines maladies.

Les résultats de la première étude de ce type ont été publiés en 2005 et depuis lors, les gènes à l'origine de centaines de maladies, notamment l'hypertension et le diabète de type 1, ont été identifiés.

Recherche de gènes de capacité cognitive

Un trait qui s'est révélé plus difficile à cerner est la capacité cognitive. Bien que les chercheurs sachent que l'intelligence possède une composante génétique héréditaire, il a été difficile de trouver sa place dans le code génétique.

Des études antérieures qui ont fait des efforts pour aller au fond de ce problème n'ont pas produit de résultats clairs. Étant donné que les capacités cognitives sont susceptibles de se propager à plusieurs endroits du génome, le fait de ne pas disposer d'un échantillon suffisamment grand est l'une des raisons pour lesquelles les études précédentes ont eu peu de succès.

Todd Lencz, Ph.D., a publié l'une de ces études antérieures, publiée l'an dernier, sur quelques milliers de participants. Son équipe n'a pu identifier que quelques loci génétiques associés à la capacité cognitive.

Lencz a entrepris d'examiner de nouveau ce problème en dirigeant une équipe de recherche de l'Institut Feinstein pour la recherche médicale à Manhasset, dans l'État de New York. Cette fois-ci, 107 207 personnes ont été recrutées. Toutes ont été évaluées à l'aide de tests neuropsychologiques. Leurs génomes ont également été examinés.

Les résultats ont ensuite été comparés à une autre base de données contenant les données génomiques de 300 000 personnes, dont le plus haut niveau de scolarité atteint avait également été noté. Ceci est considéré comme une estimation relativement fiable de la capacité cognitive.

Plus de détails ont été glanés cette fois; Selon les auteurs, ils "ont pu identifier 70 loci génomiques significativement associés à la cognition, impliquant 350 gènes candidats sous-jacents à la capacité cognitive."

Les résultats ont été publiés cette semaine dans la revue Rapports de cellule.

Des chevauchements nouveaux et intrigants

Des délétions et des mutations dans certains des loci identifiés par l'équipe ont déjà été associées à certaines affections neuropsychiatriques, confirmant ainsi la fiabilité de l'étude.

Fait intéressant, il y avait un chevauchement entre les loci de capacité cognitive et la longévité: les personnes prédisposées génétiquement à l'intelligence avaient tendance à vivre plus longtemps. En outre, un nouveau chevauchement génétique a été trouvé entre la capacité cognitive et le risque de maladies auto-immunes, telles que l'eczéma, la maladie de Crohn, la polyarthrite rhumatoïde et la maladie coeliaque.

La découverte de régions de gènes responsables de la capacité cognitive est intéressante, mais ses implications sont plus vastes.

"Pour la première fois, nous avons pu utiliser les informations génétiques pour nous orienter vers des médicaments spécifiques pouvant aider à des troubles cognitifs du cerveau, notamment la maladie d'Alzheimer, la schizophrénie et le trouble d'hyperactivité avec déficit de l'attention."

Todd Lencz, Ph.D.

Parallèlement à leur exploration de la génétique à l'origine des capacités cognitives, les chercheurs ont recherché des cibles potentielles de médicaments nootropes, qui sont des récepteurs qui pourraient être activés pour améliorer les prouesses cognitives.

Ils ont trouvé des candidats qui méritaient d'être approfondis. Le principal candidat était la cinnarizine, un type d'inhibiteur des canaux calciques typiquement prescrit pour le mal de mer.

Un autre candidat était un récepteur du glutamate codé par le gène GRM3, précédemment impliqué dans la schizophrénie. En fait, des médicaments ciblant le GRM3 ont été suggérés comme traitement potentiel, bien que les essais n’aient pas abouti à ce jour.

Les technologies GWAS deviennent de plus en plus courantes à mesure que la puissance de traitement augmente et que les techniques de recherche progressent. Comme le dit Lencz, "le domaine de la génomique se développe à pas de géant".

"Comme le nombre de gènes que nous pouvons découvrir est directement fonction de la taille de l'échantillon disponible, il est probable que des recherches supplémentaires avec des échantillons supplémentaires permettront de mieux comprendre comment nos gènes jouent un rôle dans les capacités cognitives."

L'intelligence est un trait difficile et nébuleux, et les nouvelles découvertes ne constitueront probablement qu'une petite partie du vaste paysage génétique. À mesure que la technologie s'améliorera et que les données génétiques disponibles augmenteront, la situation deviendra sans doute plus claire.

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