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Le cerveau des adultes subit des changements structurels plus tôt que prévu

De nouvelles recherches offrent des preuves convaincantes que le cerveau humain subit des changements structurels entre le début et le milieu de l'âge adulte. En analysant les scanners du cerveau, les chercheurs ont pu estimer avec précision l'âge des individus.


Les résultats d'une nouvelle étude ont montré que la structure du cerveau change beaucoup plus tôt dans la vie que nous le pensions.

Les résultats, publiés récemment dans la revue Frontières en neurosciences humaines, viendra comme une surprise; Les chercheurs étaient conscients du fait que le cerveau changeait en vieillissant, mais ils ne pensaient pas beaucoup avoir beaucoup changé entre le début et le milieu de la vie adulte.

Cela pourrait être dû au fait que les études sur le cerveau ont eu tendance à se concentrer sur les changements importants qui se produisent aux premiers et derniers stades de la vie.

"Les changements dans la structure et la fonction du cerveau du début à la moitié de l'âge adulte sont en grande partie inconnus", explique l'auteur de l'étude, Lixia Tian, ​​de l'Université Jiaotong de Beijing en Chine.

Les auteurs estiment que leurs découvertes aideront les chercheurs à mieux interpréter les résultats d’études sur le cerveau portant sur une large tranche d’âge des adultes. "Sinon, ils pourraient produire des résultats fallacieux, reflétant peut-être des effets d'âge, plutôt que les effets sous enquête", note Tian.

Recherche sur la microstructure cérébrale

Pour leur étude, Tian et sa collègue Lin Ma ont analysé les données de scanners cérébraux de 111 volontaires adultes en bonne santé âgés de 18 à 55 ans ayant subi un type d'IRM appelé imagerie du tenseur de diffusion (DTI).

Le DTI est une technologie de pointe qui permet aux scientifiques d'étudier la microstructure du cerveau en mesurant les infimes mouvements d'eau à travers ses tissus.

La méthode devient de plus en plus populaire car elle fournit «des informations uniques sur la connectivité des réseaux cérébraux».

Il repose sur le fait que les molécules d'eau diffusent différemment à travers les tissus en fonction de leur architecture, de leur type et de leur intégrité.

Un autre avantage du DTI est qu’il est non invasif, qu’il utilise la technologie IRM existante et qu’il ne nécessite pas de colorants spéciaux ni de traceurs chimiques.

Dans leur étude, Tian et Ma ont analysé plusieurs variables, dont l’une, appelée anisotropie fractionnelle (AF), qui mesure la connectivité, la densité et le diamètre des fibres nerveuses dans certaines régions du cerveau.

Scans du cerveau âge prédit

L'analyse a montré que la FA diminuait de manière significative avec l'âge et que cela était plus marqué dans certaines régions du cerveau.

Les auteurs notent que "des corrélations régionales négatives âge / AF ont été observées dans le gène bilatéral du corps calleux (CCg), du tractus cortico-spinal (CST), du fornix et de plusieurs autres tracts, et ces corrélations négatives peuvent indiquer la changements antérieurs des fibres avec le vieillissement ".

Le lien entre l'AF et les changements liés à l'âge était suffisamment important pour permettre aux chercheurs d'estimer avec précision l'âge des individus simplement en analysant leurs scanners cérébraux.

Les régions du cerveau qui ont montré les changements les plus précoces liés à l'âge sont celles qui ont été associées à certains indicateurs de déclin cognitif - tels qu'un raisonnement plus médiocre, une mémoire et un temps de réaction plus tardifs.

Tian a déclaré: "Les chercheurs ont associé la diminution de l'anisotropie fractionnelle à la dégénérescence du cerveau humain associée à une maladie ou au vieillissement." Mais leurs découvertes révèlent des changements plus subtils que ceux observés chez les cerveaux plus âgés.

Les auteurs ne peuvent pas dire si les changements cérébraux qu’ils ont trouvés étaient un signe précoce de vieillissement, car ils n’ont pas étudié le déclin cognitif chez les participants.

Ils soulignent qu'une limite importante de leur étude est le fait qu'elle compare des personnes d'âges différents afin de tirer des conclusions sur les changements liés à l'âge.

Ils aimeraient maintenant mener une étude qui suit un groupe de jeunes adultes jusqu’à l’âge moyen.

"Une telle étude longitudinale pourrait montrer plus précisément les changements microstructuraux dans le cerveau humain du début à la mi-adulte."

Lixia Tian

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